De Zonnegloed

Op 7 februari 2014 kreeg één van de kleinere dierentuinen in België het ZooTripperteam op bezoek. Het was een regenachtige dag, maar dat hield ons niet tegen om deze dierentuin een  bezoek te brengen. We kwamen er ’s morgens aan en na even zoeken, werden we verwelkomd door de directeur van dierenpark De Zonnegloed, die ons tevens graag te woord stond in een kort interview. Hieronder vindt u een korte geschiedenis van het dierenpark, waarna een samenvatting van het interview met de directeur.

Ingang (Foto: De Zonnegloed)
Ingang (Foto: De Zonnegloed)

Het verhaal van dierenpark De Zonnegloed

Het verhaal van dierenpark De Zonnegloed start ongeveer 3 jaar geleden. Voordien was dierenpark de Zonnegloed enkel een door West-Vlaanderen erkende educatieve kinderboerderij, dat zich richtte op scholen en jeugdinstellingen. Het was en is nog steeds een erkend jeugdverblijf, waar kinderen kunnen blijven overnachten, en boden ze jeugdkampen aan die zeer sterk gericht waren natuureducatie. Had men toen gevraagd of ze een dierenpark zouden worden, had men waarschijnlijk neen geantwoord, vanwege het reeds grote aanbod aan dierentuinen in België, waaronder ZOO Antwerpen en Pairi Daiza.

Drie jaar geleden kwam hier echter verandering in. De Zonnegloed kwam in contact met verschillende opvangcentra voor dieren, bijvoorbeeld Stichting AAP in Nederland, en werd men bij De Zonnegloed geconfronteerd met het dierenleed. Al gauw kreeg men de vraag of men niet geïnteresseerd is in het opvangen van enkele dieren, zoals wasberen. De Zonnegloed ging in op deze vraag, maar daar een particulier deze dieren niet mag houden in België, diende het park een vergunning aan te vragen als dierentuin. Een benaming die het park echter ongeschikt vindt. En zo was dierenpark De Zonnegloed geboren.

Reeds snel na het opvangen van de wasberen, volgden andere exotische diersoorten als neusberen, servals, otters, lynxen, enzovoort. De kosten voor bijvoorbeeld voeding, die trouwens volledig volgens de norm is en uitgewerkt werd met dierenartsen, die het houden van deze dieren met zich meebracht kon men al snel niet meer bolwerken. Hierdoor besloot men om sinds de paasvakantie van 2011 het dierenpark open te stellen voor het grote publiek. Het hoofddoel van De Zonnegloed blijft echter nog steeds het educatieve omtrent dierenwelzijn.

Berberapeneiland
Berberapeneiland

Vanaf 2011 steeg het bezoekersaantal met 22 000 bezoekers in 2012 en 32 000 bezoekers in 2013. De Zonnegloed streeft echter niet naar een voortdurende toename in het aantal bezoekers, daar men een klein en gezellig park wil zijn. Momenteel ligt het bezoekersaantal echter nog te laag om uit de kosten te komen. Het dierenpark ontvangt tevens geen subsidies. Hierdoor spreekt het park soms het grote publiek aan om haar te steunen bij bijvoorbeeld de bouw van een nieuw dierenverblijf zoals onlangs het geval was bij het nieuwe verblijf voor de twee Roemeense beren. Hoe meer inkomsten ze hebben, hoe meer mogelijkheden ze kunnen creëren om nieuwe diersoorten toe te voegen aan de collectie en hoe meer dieren ze kunnen opvangen.

Er werd reeds vermeld dat de Zonnegloed de benaming van dierentuin een misplaatste benaming vindt. Ze noemen zichzelf echter liever een ‘sanctuary’, of vrij vertaald een laatste thuis voor verwaarloosde dieren die niet meer in het wild teruggeplaatst kunnen worden. Het is ook mede door deze visie dat men binnen De Zonnegloed als hoofddoel het educatieve nastreeft. Ook is men van zin om jeugdkampen te blijven organiseren, waarbij recreatie en educatie hand in hand gaan.

Momenteel bestaat het team achter De Zonnegloed uit 6 medewerkers die alle taken op zich nemen, van het verzorgen van de dieren tot het bouwen van nieuwe verblijven en het begeleiden van de jeugdkampen. Men komt echter nog een 4-tal medewerkers te kort om alles rond te krijgen. De mensen die er momenteel werken staan echter zeer achter het project van dierenpark De Zonnegloed. Dit blijkt bijvoorbeeld uit hun inkomen: ze werken er voor de dieren, niet voor hun portemonnee.

Verblijf woestijnvossen
Verblijf woestijnvossen

2014 is er reeds veel gebeurd binnen dierenpark De Zonnegloed. Naast de bruine beren, zijn er ook dwergzijdeaapjes, een groep groene bavianen en witnekkraanvogels aangekomen. Ook een nieuwe groep ringstaartmaki’s kwam recent aan in het park! Een heleboel redenen om dit kleine parkje een bezoekje te brengen!

Interview met de directeur van De Zonnegloed

Om uit de kosten te komen is een groei van het bezoekersaantal noodzakelijk. Hebben jullie geen angst dat hierdoor het park zal moeten inboeten aan gezelligheid?

Het behouden van onze gezelligheid zal zeker lukken, daar we niet enorm moeten groeien. Het is nooit ons doel geweest een dierentuin zoals die van Antwerpen of Pairi Daiza te evenaren op gebied van omvang. Dat laat de omgeving trouwens ook niet toe. Het is tevens ook beter om klein en gezond te zijn, dan te groot te willen worden en een financieel ongezonde situatie ontstaat. We hebben uitgerekend hoeveel bezoekers we per jaar moeten ontvangen om financieel rond te komen en we komen op ongeveer 60 000 bezoekers uit. En meer bezoekers hoeft voor ons ook niet, daar de dieren hier in De Zonnegloed topprioriteit zijn: alle inkomsten gaan naar de dieren!

U zegt net dat de omgeving het niet toelaat te groeien. Ondervinden jullie dan enige tegenwind vanuit de omgeving of de gemeente Oost-Vleteren?

Neen, zeker niet. Integendeel. We ervaren veel steun en sympathie vanuit de gemeente. Zij bieden ons immers hulp bij onze administratie en creëren mogelijkheden opdat wij belangrijke aanpassingen binnen het dierenpark kunnen verwezenlijken. We krijgen wel geen financiële steun vanuit de gemeente, daar de financiële situatie van de gemeente, net zoals bij de meeste andere Vlaamse gemeenten, dit niet toelaat.

Denken jullie dat het aantal bezoekers zal dalen nu Pairi Daiza twee panda’s mocht verwelkomen?

De Zonnegloed en Pairi Daiza zijn niet vergelijken met elkaar. Pairi Daiza is veel groter dan ons. Hier hangt er tevens een sfeer van geniet en tot rust komen, wat in grotere dierentuinen vaak ontbreekt. Daar willen mensen alles gezien hebben en het maximale uit hun geld halen. Mensen gaan dan ook heel snel doorheen het park. Dit is hier niet het geval. Begrijp me niet verkeerd: het is zeker een mooi dierenpark, net zoals vele andere dierentuinen, maar ik denk simpelweg niet dat wij concurrenten van elkaar zijn. We zijn gewoon anders.

Zijn er banden met andere dierentuinen binnen België?

We werken vaak samen met het Natuurhulpcentrum Opglabbeek, het NHC. Wij vangen vooral roofvogels van hen op. Zo zijn er vorige week twee sneeuwuilen van hen gearriveerd. Ook alle buizerds komen van daar, net als onze leguanen. Birman, de poema die helaas reeds overleden is, kwam ook van daar en kwam hier zijn oude dag beleven. Hij had geen staart meer, en geen enkel ander dierenpark wilde hem opvangen. Toen hebben wij vanuit De Zonnegloed besloten hem op te vangen en hem de oude dag te geven die hij verdiende. Kortom de samenwerking met het NHC verloopt zeer goed. We werken ook met andere dierentuinen samen, en dan voornamelijk om de verzameling van diersoorten in ons park zo gevarieerd mogelijk te houden, wat ook belangrijk is voor de bezoekers. Zo komen bijvoorbeeld onze kamelen en zebra’s vanuit verschillende dierentuinen en hebben we rendieren ontvangen vanuit ZOO Antwerpen.

Het verblijf van Birman staat nu helaas leeg. Zijn er reeds plannen om het verblijf een nieuwe invulling te geven, of is het nu echt wachten op een opportuniteit?

De opvangcentra weten dat dit verblijf leeg staat. Zo kan het bijvoorbeeld zijn dat we een nieuwe groep tijdelijk in dit verblijf kunnen vestigen, zodat we elders in het park een nieuw verblijf kunnen bouwen. We hebben dus nu de luxe dat we niet snel-snel moeten bouwen en kunnen we rustig deze dieren opvangen. Als er nu bijvoorbeeld morgen een groep ringstaartmaki’s aankomt, dan kunnen we ze daar opvangen en een verblijf bouwen dat volledig aangepast is aan deze soort.

In het NHC zitten ook tijgers en leeuwen. Zien jullie jezelf dergelijke soorten ook opvangen, mochten ze dit vragen?

Ik denk het niet. Ten eerste zijn dergelijke soorten te groot, en ten tweede zijn er voldoende plaatsen waar deze soorten naartoe kunnen. Mocht er dus een opvangcentrum komen en vragen om een olifant of een giraf op te vangen, dan zeggen wij nee. Dit gaat namelijk ons petje te boven. Trouwens alle dierenparken hebben tegenwoordig ‘de grote 5’. Waarom zouden wij deze trend moeten volgen? Wij hebben andere soorten, waarvan mensen zeggen dat ze deze soorten nog nooit gezien hebben, ook al zijn ze reeds in verscheidene parken geweest.

Poema Birman (Foto: De Zonnegloed)
Poema Birman (Foto: De Zonnegloed)

Misschien leuk voor onze ZooTrippers: op welke manier kunnen we jullie steunen? Kan je bijvoorbeeld Peter worden van een dier?

Ja, dit staat helemaal uitgewerkt op onze website (www.dezonnegloed.be) en hier kunnen mensen kiezen uit 4 verschillende pakketten.

Bedankt voor dit interview!

Foto: De Zonnegloed
Foto: De Zonnegloed

Tekst: Kilian Amelinckx

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.